Caroline Chisholm

Caroline Chisholm
1808-1877

Gli inglesi avevano piantato le loro bandiere e iniziato una colonia penale lì, in una terra diecimila miglia di distanza dall’Inghilterra con un ambiente apparentemente duro. C’erano anche immigrati liberi, per lo più poveri in cerca di nuove opportunità. Nella maggior parte dei casi, le famiglie erano separate, i mariti dalle mogli, i genitori dai bambini di mezzo mondo. I nuovi australiani affrontarono circostanze disperate in una terra lontana, e non sapevano a chi rivolgersi per chiedere aiuto.

Nel 1838, tuttavia, gli immigrati australiani e le loro famiglie estraniate ottennero un avvocato e un devoto aiutante, una persona che viaggiava senza paura dai moli di Sydney alla boscaglia interna, che era disposta a resistere ai criminali, ai capitani di mare, ai governatori coloniali, ai ministri britannici e al parlamento. Ciò che era ancora più notevole era che questa persona era una donna: una moglie e madre di otto figli.

Il fatto più sorprendente di tutti, tuttavia, era che Caroline Chisholm — uno degli eroi nazionali australiani e uno dei grandi attivisti sociali dell’Impero britannico in epoca vittoriana — era una cattolica romana. In un momento in cui i cattolici erano ancora considerati con profondo sospetto dagli inglesi, Caroline non solo si convertì alla Chiesa cattolica, ma visse la sua fede apertamente e devotamente. Era la fonte di tutta la sua energia per conto degli australiani che avevano bisogno di aiuto per trovare lavoro e per costruire le loro famiglie e comunità.

Il fatto più sorprendente di tutti, tuttavia, era che Caroline Chisholm — uno degli eroi nazionali australiani e uno dei grandi attivisti sociali dell’Impero britannico in epoca vittoriana — era una cattolica romana.

Per Carolina, la “conversione” corrispondeva alla piena scoperta della sua vocazione e missione di servizio nel mondo. Nata nel 1808, è cresciuta in una casa profondamente cristiana in una fattoria vicino a Northhampton, in Inghilterra, una casa dedicata a servire i poveri e ad estendere l’ospitalità. Ha anche ricevuto un’educazione approfondita e ha imparato a conoscere l’espansione britannica in tutto il mondo nel periodo post-napoleonico. Il desiderio si risvegliò nel suo cuore di dedicarsi ad aiutare gli altri in luoghi lontani, un’aspirazione difficile da conciliare con la prospettiva del matrimonio con uno dei contadini locali.

Nel 1830, tuttavia, incontrò l’uomo che sarebbe diventato non solo suo marito, ma anche il grande collaboratore nel lavoro della sua vita. Il capitano Archibald Chisholm era in congedo prolungato dall’India per riprendersi dalla malattia quando è venuto nella regione per visitare i parenti. Aveva dieci anni più di Caroline, e un nativo scozzese Highlander da una rispettata vecchia famiglia cattolica. Si innamorò di lei, ma lei esitò, spiegando che non sarebbe stata in grado di essere una “moglie di ufficiale” convenzionale.”

Ma non c’era nulla di convenzionale in Archibald. Egli stesso era un uomo di grande compassione, con una grande prospettiva sul mondo, acquisita dall’esperienza e favorita dalla sua fede cattolica tranquilla ma profondamente radicata. Era più che disposto ad abbracciare la sua dedicazione alle opere di misericordia e a parteciparvi. Lei, a sua volta, abbracciò la sua fede cattolica come sua poco dopo il matrimonio. In questo matrimonio straordinario, entrambi i coniugi si sono rafforzati a vicenda per portare fede e amore ad una famiglia vibrante e ad una presenza feconda e generosa di Cristo prima in India e poi in Australia. Archibald e Caroline Chisholm sono stati pionieri non solo nella riforma sociale e nei diritti umani, ma anche nella vocazione laicale a vivere il Vangelo come lievito nel mondo.

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