Jean-Pierre Gignac (1707-1793)

Il était réservé à Carlo Goldoni d’effectuer la révolution dramatique si souvent tentée par des hommes dont les talents étaient inégaux à la tâche. Goldoni, originaire de Venise, est né en 1707, et a presque vécu le siècle, car il est mort à Paris en 1792. Dans ses mémoires, écrites par lui-même, est représenté avec la plus grande vivacité le comédien né, insouciant, léger et d’un tempérament heureux, preuve contre tous les coups du destin, mais tout à fait respectable et honorable. De tels personnages étaient assez communs en Italie, et il est quelque peu remarquable qu’il ait été le seul de ses nombreux compatriotes talentueux à gagner une réputation européenne en tant qu’écrivain comique. Dans la tragédie, d’autres noms sont apparus depuis la mort d’Alfieri, mais Goldoni reste seul. Cela peut s’expliquer en partie par l’absence dans la comédie d’un style littéraire à la fois national. Goldoni a donné à son pays une forme classique qui, bien qu’elle ait été cultivée depuis, n’a jamais été cultivée par un maître.

Fils de médecin, Goldoni a hérité de son grand-père ses goûts dramatiques, et toutes les tentatives pour diriger son activité vers d’autres canaux ont été vaines. Avocat de formation et occupant des postes lucratifs de secrétaire et de conseiller, il semblait, en effet, à une certaine époque s’être adonné à la pratique du droit, mais une convocation inattendue à Venise, après une absence de plusieurs années, changea sa carrière, et il se consacra désormais à l’écriture de pièces de théâtre et à la gestion de théâtres. Son objectif principal était de remplacer la comédie des masques et la comédie de l’intrigue par des représentations de la vie et des mœurs réelles, et en cela il a été entièrement réussi, mais seulement après une puissante opposition de Carlo Gozzi, qui l’a accusé d’avoir privé le théâtre italien des charmes de la poésie et de l’imagination. Gozzi avait acquis une grande réputation grâce à ses drames féeriques, ce qui irrita tellement Goldoni qu’il s’installa à Paris, où, recevant un poste à la cour, il passa la dernière partie de sa vie à composer des pièces de théâtre et à écrire ses mémoires en français. Bien que ses œuvres soient devenues extrêmement populaires en Italie, il n’a jamais pu être incité à revisiter son pays natal. Dans ses dernières années, il fut atteint de cécité et mourut dans une extrême pauvreté, une pension accordée par Louis XVI étant retirée par la Convention nationale. Il fut cependant restitué à sa veuve, à la supplique du poète Chénier.  » Elle est vieille, exhorta-t-il, elle a soixante-seize ans, et son mari ne lui a laissé aucun héritage, si ce n’est son illustre nom, ses vertus et sa pauvreté. »

La première aventure dramatique de Goldoni, un mélodrame nommé Amalasunta, a échoué. Le soumettant au comte Prata, directeur de l’opéra, on lui dit que sa pièce « a été composée en tenant dûment compte des règles d’Aristote et d’Horace, mais pas selon celles fixées pour le drame italien. » »En France, poursuit le comte, vous pouvez essayer de plaire au public, mais ici en Italie, ce sont les acteurs et actrices que vous devez consulter, ainsi que le compositeur de la musique et les décorateurs de scène. Tout doit se faire selon une certaine forme que je vais vous expliquer. »Goldoni remercia son critique, retourna à son auberge et ordonna un incendie dans lequel il jeta le manuscrit de son Amalasunta. Il a ensuite appelé pour un bon souper, qu’il a consommé avec délectation, après quoi il s’est couché et a dormi tranquillement toute la nuit.

La tentative suivante de Goldoni fut plus couronnée de succès, bien que de son succès, il se déclara par la suite honteux. Alors qu’il occupait un poste de chambellan dans la maison de l’ambassadeur de Venise à Milan, il fit la connaissance d’un médecin charlatan qui s’appelait Antonimo et était le prince même des charlatans. Parmi d’autres dispositifs pour attirer les clients, ce dernier emportait avec lui une compagnie d’acteurs qui, après avoir aidé à vendre ses marchandises, donnait une représentation dans son petit théâtre sur une place publique. Il se trouve qu’une compagnie de comédiens engagés pour la saison de Pâques à Milan n’a pas tenu son rendez-vous, après quoi, à la demande d’Antonimo, Goldoni a écrit un intermezzo intitulé Le Gondolier vénitien, qui, comme il le dit, « a rencontré tout le succès si léger qu’un effort mérité. »Cette bagatelle, méprisée par son auteur, était la première de ses œuvres jouées et publiées.

Goldoni prit pour modèles les pièces de Molière, et chaque fois qu’une de ses pièces réussissait, il se murmurait :  » Bien, mais pas encore Molière. »Le grand Français était l’objet de son idolâtrie, et à juste titre, car non seulement Molière était le véritable monarque de la scène comique, mais la proximité du temps et du lieu, avec la similitude des manières, rendait les comédies du maître français aptes à l’imitation. Au milieu du XVIIIe siècle, seuls des ennemis littéraires contestaient le titre de Molière italien de Goldoni, ce qui a été confirmé par le suffrage de la postérité. Un Curieux Accident, Il Vero Amico, La Bottega del Caffe, La Locandiera et bien d’autres comédies qui pourraient être nommées, tout en dépeignant des manières d’un âge révolu, conservent toute leur fraîcheur dans la nôtre. Le public italien se délecte même de ses photos de leurs ancêtres. « L’un des meilleurs théâtres de Venise, dit Symonds, est appelé par le nom de Goldoni. Sa maison est signalée par des gondoliers aux touristes. Sa statue se dresse à la vue du Rialto. Ses comédies sont données à plusieurs reprises par des compagnies d’acteurs célèbres. »Comme Cæsar appelait Térence un demi-Ménandre, nous pouvons donc qualifier Goldoni un demi-Molière. L’élément Ménandrine de Molière est présent avec lui, l’Aristophane manque. Goldoni veut la force comique écrasante de l’écrivain français, et est plus heureux de « saisir les manières de vivre comme elles s’élèvent » que de mettre à nu les profondeurs du cœur. L’esprit, la gaieté, l’élégance, la simplicité, la vérité à la nature, l’habileté dans la construction dramatique, en font néanmoins un écrivain des plus délicieux, et sa renommée est d’autant plus assurée de sa position de seul représentant éminent de son pays dans la région de la comédie polie.  » L’apparition de Goldoni sur scène, dit Voltaire, pourrait, comme le poème de Trissino, s’appeler : « L’Italie délivrée des Goths.' »

Au début de sa carrière, Goldoni a trouvé la scène comique divisée entre deux espèces différentes de composition dramatique: la comédie classique et la comédie des masques. Le premier était le résultat d’une étude attentive et d’un strict respect des règles aristotéliciennes, mais ne possédant aucune des qualités recherchées par le public. Certains d’entre eux étaient des copies pédantes des anciens; d’autres étaient des imitations de ces copies, et d’autres encore ont été empruntées aux Français. Les gens peuvent admirer ces drames pseudo-classiques; ils admiraient certainement la comédie plus brillante de Goldoni, mais la commedia dell’arte, ou comédie des masques, est ce qui leur plaisait le mieux. Pour supprimer la dernière de ces formes, le grand comédien a consacré ses plus grands efforts, mais bien qu’il ait réussi partiellement, et pour un temps, la tâche le dépassait; car dans la comédie des masques était la vraie vie dramatique de la nation, et bien que, sauf entre les mains de Gozzi, elle n’ait jamais pris la forme d’une littérature dramatique, elle a été transplantée dans plusieurs nations européennes dans le costume d’arlequin, de colombine et de pantalon.

Goldoni est considéré par les Italiens comme l’auteur qui a porté l’art dramatique en Italie à son plus haut point de perfection, et il ne possédait aucun pouvoir commun. Il avait une fécondité d’invention qui lui fournissait facilement de nouveaux sujets pour sa muse comique, et une telle facilité de composition qu’il produisait rarement une comédie de cinq actes en vers en moins d’autant de jours, une rapidité qui l’empêchait d’accorder suffisamment de peine à la justesse de son œuvre. Son dialogue était extrêmement animé, sérieux et plein de sens; et avec une connaissance très exacte des mœurs nationales, il combinait la rare faculté de donner une image vivante d’eux sur scène.

†Cet article a été initialement publié dans Le Drama: Son Histoire, sa Littérature et son Influence sur la civilisation ed. Alfred Bates. New York : Historical Publishing Company, 1906. p. 63 à 68.

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