Caroline Chicholm

Caroline Chicholm
1808-1877

Les Britanniques avaient planté leurs drapeaux et y avaient fondé une colonie pénitentiaire, dans un pays à dix mille kilomètres de l’Angleterre avec un environnement apparemment rude. Il y avait aussi des immigrants libres, pour la plupart des pauvres à la recherche de nouvelles opportunités. Dans la plupart des cas, les familles étaient séparées, les maris des épouses, les parents des enfants à un demi-monde. Les nouveaux Australiens ont fait face à des circonstances désespérées dans un pays lointain, et ne savaient pas où se tourner pour obtenir de l’aide.

En 1838, cependant, les immigrants australiens et leurs familles éloignées ont acquis un avocat et une aide dévouée, une personne qui voyageait sans crainte des quais de Sydney jusqu’à la brousse intérieure, qui était prête à tenir tête aux criminels, aux capitaines de mer, aux gouverneurs coloniaux, aux ministres britanniques et au parlement. Ce qui était encore plus remarquable, c’était que cette personne était une femme: une épouse et mère de huit enfants.

Le fait le plus étonnant de tous, cependant, était que Caroline Chisholm — l’un des héros nationaux australiens et l’un des grands militants sociaux de l’Empire britannique à l’époque victorienne — était catholique romaine. À une époque où les catholiques étaient encore considérés avec une profonde suspicion par les Britanniques, Caroline s’est non seulement convertie à l’Église catholique, mais elle a vécu sa foi ouvertement et avec dévotion. C’était la source de toute son énergie au nom des Australiens qui avaient besoin d’aide pour trouver du travail et pour construire leurs familles et leurs communautés.

Le fait le plus étonnant de tous, cependant, était que Caroline Chisholm — l’un des héros nationaux australiens et l’un des grands militants sociaux de l’Empire britannique à l’époque victorienne — était catholique romaine.

Pour Caroline, la  » conversion  » correspondait à la pleine découverte de sa vocation et de sa mission de service dans le monde. Née en 1808, elle a grandi dans une maison profondément chrétienne dans une ferme près de Northhampton, en Angleterre, une maison consacrée au service des pauvres et à l’extension de l’hospitalité. Elle a également reçu une éducation approfondie et a appris l’expansion britannique dans le monde entier dans la période post-napoléonienne. Le désir s’éveilla dans son cœur de se consacrer à aider les autres dans des endroits lointains, une aspiration difficile à concilier avec la perspective d’un mariage avec l’un des agriculteurs locaux.

En 1830, cependant, elle rencontre l’homme qui deviendra non seulement son mari mais aussi le grand collaborateur de l’œuvre de sa vie. Le capitaine Archibald Chisholm était en congé prolongé de l’Inde afin de se remettre d’une maladie lorsqu’il est venu dans la région pour rendre visite à des proches. Il avait dix ans de plus que Caroline et était un Montagnard écossais originaire d’une famille vieille catholique respectée. Il est tombé amoureux d’elle, mais elle a hésité, expliquant qu’elle ne pourrait pas être une « épouse d’officier » conventionnelle. »

Mais Archibald n’avait rien de conventionnel. C’était lui-même un homme d’une grande compassion, avec une grande perspective sur le monde, acquis par l’expérience et favorisé par sa propre foi catholique tranquille mais profondément ancrée. Il était plus que disposé à embrasser son dévouement aux œuvres de miséricorde et à y participer. Elle, à son tour, a embrassé sa foi catholique comme la sienne peu de temps après leur mariage. Dans ce mariage remarquable, les deux époux se sont renforcés mutuellement pour apporter la foi et l’amour à une famille dynamique et une présence féconde et généreuse du Christ d’abord en Inde puis en Australie. Archibald et Caroline Chisholm ont été des pionniers non seulement dans la réforme sociale et les droits de l’homme, mais aussi dans la vocation laïque de vivre l’Évangile comme un levain dans le monde.

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